Season Preview 2020: Boston Red Sox

Door

Waar het afgelopen seizoen van de Boston Red Sox al kon worden beschreven als een World Series hangover, kwam de echte kater pas later. Het sign stealing-schandaal rond de Astros kostte de club manager Alex Cora en de eigen straf moet nog worden uitgesproken. Tel daarbij op het vertrek van superster Mookie Betts en publiekslieveling Brock Holt en je kunt wel uitrekenen dat er in Boston wel eens enthousiaster is uitgekeken naar de start van een seizoen.

2019: THE HANGOVER

Het afgelopen seizoen kwam de ploeg nooit echt op stoom. Er waren af en toe sterkere periodes, maar die konden nooit worden doorgezet. De fitheid van de rotatie liet het hele jaar te wensen over. Chris Sale, David Price en Nathan Eovaldi misten allemaal wedstrijden door blessures. Ook als deze drie werpers wel op de heuvel stonden, brachten ze niet wat je mag verwachten. Datzelfde gold eigenlijk voor bijna de gehele werpersstaf. Eduardo Rodriguez en Brandon Workman waren twee van de weinige lichtpuntjes.

Aan slag waren de Red Sox misschien iets minder dan in hun kampioensjaar, maar toch nog steeds van prima niveau. Xander Bogaerts en Rafael Devers waren de absolute uitblinkers. Dat heeft ook wel te maken met de extreem hoge verwachtingen rond Betts, want zijn WAR van 6,8 was ook in dit ‘mindere’ jaar het hoogst van de selectie. Ook JD Martinez viel met een OPS+ van 140 (met Bogaerts het hoogst) weinig te verwijten.

NIEUW REGIME

Nog voor het einde van het seizoen nam de organisatie afscheid van Dave Dombrowski. De club wilde duidelijk een nieuwe weg inslaan en stelde als zijn vervanger Chaim Bloom van concurrent Tampa Bay Rays aan. In tegenstelling tot Dealing Dave heeft hij in het verleden aangetoond met weinig middelen een goede selectie neer te kunnen zetten. Zijn eerste taak zou zijn om een beslissing te nemen omtrent het aflopende contract van Betts. Met de trade van Betts en Price naar de Dodgers kwam er een einde aan deze saga. Boston kreeg er met Jeter Downs, Alex Verdugo en Connor Wong drie prospects voor terug. Van de drie lijkt alleen Verdugo op korte termijn in Fenway Park actief te kunnen zijn.

LINEUP

Wie mogen we dan wel verwachten in de basisopstelling van de Red Sox? Na het vertrek van Betts zullen de rollen van Devers, Martinez en onze landgenoot Bogaerts nog belangrijker worden. Die laatste kwam vooralsnog nauwelijks in actie tijdens Spring Training. Hij zou echter voor Opening Day volledig hersteld moeten zijn van zijn enkelklachten. Wie niet hersteld zal zijn voor de start van het seizoen is Dustin Pedroia. De kans dat we de kleine tweedehonkman nog terugzien in de Major League wordt met elke terugval kleiner.

 

Waar de linkerzijde van het binnenveld vaststaat, geldt dat dus zeker niet voor de rechterkant. Voor die twee posities zal waarschijnlijk pas op het laatste moment de knoop worden doorgehakt. Mitch Moreland werd weer teruggehaald. Zijn verbintenis liep af deze winter, maar hij kreeg dus weer een nieuw contract aangeboden. Na een goed begin vorig jaar, zakte zijn vormpeil volledig in. Men blijft echter genoeg vertrouwen in hem houden om ‘m bij de groep te houden.

Hij zal de taken op het eerste honk delen met Michael Chavis. Wanneer Chavis niet het eerste honk bemant, schuift hij waarschijnlijk vaak door naar twee. Een andere optie voor deze positie is de nieuw aangetrokken José Peraza. Die zal in Boston de schoenen van de populaire Brockstar moeten vullen. Dat betekent ook inspringen in het outfield als dat nodig is. Christian Vazquez is na zijn sterke 2019 niet meer achter de plaat weg te denken. Wie zijn backup duties zal waarnemen is minder duidelijk. Jonathan Lucroy en Kevin Plawecki vechten op dit moment nog om dat plekje. Lucroy was op zijn best bij de Brewers onder nieuwbakken Red Sox-manager Ron Roenicke. Hij zou ook een optie als pinch hitter of eerstehonkman kunnen zijn.

BENNI BEING BENNI

In zijn eerste seizoenen groeide Andrew Benintendi uit tot een volwaardig lid van de Killer B’s, maar afgelopen jaar kwam er enigszins de klad in. Waar er eerder soms zelfs bold predictions opdoken over mogelijk meestrijden in de uitverkiezing tot MVP, hielden zijn prestaties in 2019 niet over. De hoop is dat hij sterker tevoorschijn komt uit deze mindere periode.

 

In wie de hoop al een beetje opgegeven is, is Jackie Bradley Jr. De outfielder is een geweldenaar in het veld, maar aan slag is hij te vaak de zwakke schakel. Soms schiet hij een paar weken volledig uit zijn slof met geweldige statistieken, maar meestal wordt zo’n hot streak al snel weer gevolgd door een (langdurige) slump. Elk jaar gaan er weer vele geruchten over een mogelijk vertrek van de Gold Glover, maar vooralsnog is hij nog steeds nergens naartoe. De derde plek in het buitenveld gaat naar Kevin Pillar of Alex Verdugo. Beiden nieuwelingen zijn natuurlijk een flinke achteruitgang ten opzichte van Mookie.

END OF SALE?

De onbetwiste ace uit de selectie is natuurlijk nog altijd Sale. Het blijft echter de vraag van Red Sox Nation van hem mag verwachten in 2020. Een pijnlijke elleboog houdt hem voorlopig langs de kant en het is nog verre van duidelijk wanneer hij terug kan komen. Tel daarbij op de blessuregeschiedenis van Nate Eovaldi en je hebt eigenlijk maar twee fitte starters. Aangezien Bloom genoemd wordt als bedenker van de opener, lijkt het niet ondenkbaar dat de Red Sox daar veelvuldig gebruik van zullen gaan maken dit seizoen.

ROTATION

Zelfs als de opener voor een deel van of misschien wel het hele seizoen een optie is, dan nog moeten er dus plekken worden ingevuld. Colin McHugh werd onlangs aangetrokken en zal waarschijnlijk een belangrijk pion worden voor manager Roenicke. In Spring Training maakt Ryan Weber een solide indruk. Vorig seizoen was hij echter allerminst een zekerheidje als hij op de heuvel stond, dus of hij de oplossing voor de lange termijn zal zijn, valt te bezien. Een andere naam die genoemd wordt is die van Brian Johnson. Voor hem geldt alleen eigenlijk hetzelfde als voor Weber. Een alternatief zou een free agent kunnen zijn, maar of men in Boston zit te wachten op de terugkeer van Clay Buchholz

BULLPEN

Vorig jaar was de bullpen nog het grote vraagteken. Hoewel het voor de faithfull lang niet altijd zo leek, was dat nog de meest betrouwbare tak van het werpersgilde in Boston. Workman is uitgegroeid tot een legitieme optie als closer en Matt Barnes is een uitstekende set up man. Ook hier zal er voor McHugh waarschijnlijk een rol zijn weggelegd. De afgelopen seizoenen was hij voor de Astros vooral vanuit de bullpen actief. De andere plekken zullen worden ingevuld door veel bekende namen van vorig seizoen.

CONCLUSIE

Na deze winter lijken de Red Sox dichter bij de Toronto Blue Jays dan de Rays te staan. Dat zal een bittere pil zijn voor de fans uit Boston en omgeving. Toch is het vooralsnog niet mooier te maken. De club raakte haar geliefde manager en beste speler kwijt en heeft niet de prospects om dit verlies op te vangen. Met de blessuregevoelige pitchersstaf lijkt de selectie simpelweg over te veel vraagtekens te beschikken. Er zijn monsterseizoenen van jongens als Bogaerts, Devers en Martinez nodig om dat te compenseren. Misschien dat juist de tegenvallers van vorig jaar – Bradley en Benintendi – op kunnen staan om alsnog de aanval te openen op de gehate Yankees.

Coverfoto: Boston Globe

Ook leuk om te lezen