Patriots na OT naar derde Super Bowl op rij

Door

De New England Patriots hebben de AFC Championship Game gewonnen en komen op zondag 3 februari uit in hun derde Super Bowl op rij. Het is voor quarterback Tom Brady de negende keer dat hij de seizoensfinale in de NFL mag spelen. Het is tevens de vierde keer in de laatste vijf jaar dat het team van hoofdtrainer Bill Belichick de Super Bowl bereikt. De Patriots waren in Kansas City na verlenging met 31-37 te sterk voor de Chiefs.


SOLIDE OPENINGSDRIVE ZETTE DE TOON


In een orkaan van geluid begonnen de Patriots met balbezit aan de wedstrijd. De openingsdrive vertoonde sterke gelijkenissen met hoe New England in de Divisional Round begon tegen de Los Angeles Chargers. Brady en de zijnen scoorden een indrukwekkende serie van first downs met overwegende korte plays. Dat leidde tot de langste drive die de Pats ooit onder Belichick hebben gemaakt, maar ook tot de openingsscore. Het was running back Sony Michel die van 1 yard afstand de eerste zes punten op het scorebord zette.

Ook aan de andere kant van de bal lieten de Patriots zien uitstekend te zijn voorbereid op de confrontatie van de twee grootmachten in de AFC. MVP-in-wording Patrick Mahomes II werd direct onder druk gezet, wat leidde tot ‘3 & outs’ in de eerste paar Chiefs-drives. De Patriots gingen ondertussen onverstoorbaar verder en leken op weg naar een tweede touchdown in het eerste kwart. Kansas City werd echter gered toen Brady vanaf de 1 yardlijn koos voor een passing play, die in de endzone werd onderschept door linebacker Reggie Ragland. 

De interception leverde de Chiefs de bal op, maar de ‘momentumshift’ bleef uit. Nadat Mahomes een open kans op een touchdown net miste en vervolgens door de New England-verdediging sacked werd, waardoor een field goal onmogelijk bleek, werd duidelijk dat de Chiefs voor rust niet meer zouden gaan scoren. De Patriots deden dat wel. Met nog 33 seconden op de klok vond Brady Philip Dorsett in de endzone voor een 0-14 voorsprong bij rust.


CHIEFS EINDELIJK WAKKER


Na rust ontstond er een ander beeld. De thuisploeg begon eindelijk tekenen van leven te vertonen in het aanvalsspel. In net iets meer dan twee minuten slaagde Mahomes er in zijn team naar de overkant te dirigeren, waar een touchdown pass op tight end Travis Kelce voor de eerste KC-punten van de avond zorgden. New England breidde de voorsprong daarna uit dankzij een field goal van Stephen Gostowski, maar kort voor het einde van het derde kwart kwamen de Chiefs weer dichterbij. Een korte pass van Mahomes op Damien Williams zorgde voor een nieuwe touchdown en een 14-17 tussenstand, nog wel in het voordeel van de bezoekers.

Die voorsprong bleef echter niet lang meer staan. Nadat een pass van Brady op Julian Edelman werd onderschept, scoorde Kansas City razendsnel opnieuw. Weer was het Williams die een pass van Mahomes ontving, in wat bleek de ontbranding van een doldwaas – maar fantastisch – vierde kwart van de wedstrijd.


HISTORISCH VIERDE KWART


Dat vierde kwart bood ook de nodige ophef. In de eerste drive na de touchdown die de Chiefs op voorsprong had gebracht, werden de Patriots geholpen door een roughing the passer-call van de scheidsrechters, waar eigenlijk niets aan de hand was. De drive bleef in leven en eindigde in een touchdown run voor Sony Michel: 21-24 Patriots. Een drive later was het de beurt aan de Patriots om te klagen, toen cornerback J.C. Jackson werd bestraft met pass interference, waar eveneens weinig aan de hand leek, zeker in vergelijking met andere, soortgelijke situaties, waarbij de arbiters niet ingrepen. Hoe dan ook: Mahomes bracht zijn team eens temeer naar de endzone van New Engeland en opnieuw was het Damien Williams die de pass van zijn quarterback binnenliep.

Met de 28-24 tussenstand op het bord was het weer de beurt aan Brady, die een van zijn trademark ‘2 minute drives’ tevoorschijn mocht halen om de Patriots een kans te geven op de zege. Met enkele zuivere passes slaagde de spelverdeler daarin, al had hij daar de hulp van een defensieve blunder voor nodig. Toen de Chiefs er namelijk in slaagden een pass van Brady te onderscheppen, bleek verdediger Dee Ford buitenspel te hebben gestaan. Zo verdween de turnover uit de boeken en kreeg Brady de kans de drive af te maken. Een pass op Rob Gronkowski bracht de Patriots naar de red zone, waar Rex Burkhead uiteindelijk de in potentie beslissende touchdown binnenliep: 28-31.

De koek was echter nog steeds niet op. Mahomes kreeg 32 seconden en een time-out om zijn team in field goal range te krijgen, om kicker Harrison Butker in staat te stellen een gelijkspel uit het vuur te slepen. Ongeveer twintig tellen en twee prachtige passes later, slaagde dat plan en trapte Butker inderdaad de 31-31 tussen de balen.


ALLESBESLISSENDE TOSS


Toen New England bij aanvang van de verlenging de toss won, trokken veel NFL-kijkers al hun conclusies. Beide verdedigingen waren immers aardig afgemat, wat gedemonstreerd werd door de vier opeenvolgende touchdown drives in het vierde kwart. In een verlenging waarin een touchdown meteen het einde van de wedstrijd betekent, maakt dat de kans groot dat het team dat begint met de bal ook de wedstrijd wint. En zo geschiedde. Brady had er driemaal een pass voor meer dan tien yards op 3rd down voor nodig, maar uiteindelijk bracht de ‘GOAT’ zijn team wederom naar de red zone van Kansas City. Daar maakte Burkhead met een 2 yard-run voor een touchdown een einde aan de hoop van de duizenden schorgeschreeuwde fans in Arrowhead Stadium, terwijl de Patriots zich kunnen opmaken voor hun vierde Super Bowl in vijf jaar tijd.

Coverfoto: Jim Rogash

Reageer op dit artikel

Je mailadres komt niet op de site te staan.

Deze website gebruikt Akismet om spam te verminderen. Bekijk hoe je reactie-gegevens worden verwerkt.

Ook leuk om te lezen