NHL weekly: Kings zijn troon kwijt, Avs niet te stoppen

Door
Patrice Bergeron en de Boston Bruins zijn bezig aan een opmars (AP Photo/Winslow Townson)

De zon schijnt even niet meer voor de Los Angeles Kings. In Colorado weten de mensen niet wat ze meemaken. Hun Avalanche kunnen nog winnen. En nog vaak achter elkaar ook! In Boston zijn ze ook bezig aan een sterke serie en hopen ze stiekem nog op de divisietitel. En natuurlijk blikken we kort terug op de week van Daniel Sprong


KINGS VAN TROON GESTOTEN


De Los Angeles Kings leken hard op weg naar de titel in de Pacific Division, maar na een meer dan uitstekende start heeft de ploeg het de laatste weken moeilijk. Sterker nog, de ploeg die de touwtjes zo stevig in handen had, moet zelfs vrezen voor deelname aan de play-offs. De Vegas Golden Knights gaan in hun eerste jaar in volle galop richting de divisietitel, maar ook andere teams hebben de Kings inmiddels bijgehaald. Van de laatste tien wedstrijden werden er slechts twee gewonnen door de mannen van coach John Stevens. De concurrentie ruikt bloed en wil dit gewonde beest zo snel mogelijk uitschakelen.

AANVALLERS LATEN HET AFWETEN

Op 9 december kwam er een einde aan een winning streak van acht wedstrijden. Niemand had er op dat moment echter ook maar een seconde rekening mee gehouden dat de Kings in de maand die volgde nog maar vier potjes zou winnen. De doelpuntenproductie is aardig stilgevallen. Los Angeles vond tijdens de losing streak slechts elf keer het net. Defensief heeft de ploeg het opeens ook lastig. Tussen 4 januari en 19 januari kregen de Kings in zes wedstrijden 21 doelpunten om de oren. Dat is veel voor een team met een defensie die tot de sterkste in de NHL gerekend wordt. Anze Kopitar, Dustin Brown en Tyler Toffoli zijn de drie topscorers in LA. Het drietal is de laatste zes duels goed voor zeven schamele puntjes. Vijf daarvan kwamen zelfs nog op naam van Kopitar.

LOSING STREAK

Na de verplichte vrije week begonnen de Kings vorige week met wedstrijden tegen de twee rivalen uit Californië. Eerst vertrokken de Ducks met twee punten uit Staples Center en afgelopen maandag, op Martin Luther King Day, volgden de San Jose Sharks het voorbeeld van Anaheim. Het was opvallend dat de bezoekers bijna 60 minuten lang bepaalden wat er op het ijs gebeurde. Dat was overigens ook het geval bij de Penguins, die donderdag twee punten meenamen uit LA. Dit was voor de Kings de vijfde nederlaag op rij en de zevende in negen wedstrijden. Met twee goals leidde Patric Hornqvist de titelhouder naar een 3-1 zege. Adrian Kempe redde de eer voor de Kings.

Afgelopen vrijdag kregen de Kings in Orange County een herkansing tegen de Ducks. Ryan Kesler keerde onlangs terug van een blessure en besliste deze burenruzie in het voordeel van de thuisploeg. In Anaheim wonnen de Ducks met 2-1 en de eens zo machtige Kings zakken steeds verder weg in de divisie. Met de Flames, de Sharks en de Ducks is de ploeg inmiddels verwikkeld in een felle strijd om de tickets voor de play-offs. De kans is groot dat in de Pacific Division alleen de eerste drie zich plaatsen, dus deze teams kunnen de borst nat maken de komende maanden.

EINDELIJK!

De bodem van de gifbeker leek nog niet in zicht toen de Kings zondag thuis de Rangers ontvingen. De Blueshirts kwamen in de eerste periode op een 2-0 voorsprong, maar moesten in de tweede periode een diepe buiging maken voor de power play van de thuisploeg. Jake Muzzin, Michael Amadio en Tanner Pearson poetsten de achterstand weg. Drie keer kregen de Kings een overtalsituatie en drie keer wist LA dit te verzilveren. Een empty-netter van Trevor Lewis maakte een paar seconden voor tijd aan alle onzekerheid een einde. Na zes nederlagen op rij weten de Kings weer wat winnen is. In de divisie bezet de ploeg nu de vierde plaats met 55 punten uit 47 wedstrijden.


LELIJK EENDJE WORDT ZWAAN IN COLORADO


We hebben de eerste helft van het seizoen net achter ons gelaten en de Colorado Avalanche hebben al 55 punten verzameld. Nu is dat op zich niet zo bijzonder, maar vorig jaar kwamen de mannen uit Denver in 82 wedstrijden niet verder dan 48 punten. Gabriel Landeskog en z’n kompanen begonnen aardig aan dit seizoen, zakten daarna toch weer weg naar de kelder van de sterke Central Division, maar hebben de laatste weken hun ritme gevonden. Op 29 december begonnen de Avalanche met winnen en daar hielden ze niet meer mee op. Colorado heeft inmiddels negen wedstrijden op rij gewonnen en zich weer gemeld in de debatten om de plaatsen voor het postseason. Voor de franchise is het een evenaring van de winning streak uit 1995. In 1999 wonnen de Avs 12 duels op rij en dat is nog altijd een record voor de club.

WIE DE JEUGD HEEFT…

Colorado beschikt over één van de jongste rosters in de NHL. De gemiddelde leeftijd blijft steken op 26,2 jaar, maar jeugd betekent ook wisselvalligheid. De laatste weken is van die wisselvalligheid echter weinig te merken. In Denver hebben ze geen gebrek aan jong talent en Nathan MacKinnon is één van die grote talenten. Op 18-jarige leeftijd debuteerde de center vier jaar geleden in de NHL en kende toen ook z’n beste seizoen met 24 goals en 39 assists. Deze statistieken verbleken echter bij de cijfers die MacKinnon dit seizoen op het scorebord zet. Niet geheel toevallig valt de winning streak van de Avs samen met een periode waarin alles wat MacKinnon aanraakt in goud verandert. In de laatste negen duels noteerde de jonge center minimaal één punt. In totaal staat MacKinnon inmiddels op 23 goals en 36 assists.

Wat het voor de tegenstanders nog wat lastiger maakt, is het feit dat MacKinnon bepaald niet de enige speler is die gemakkelijk scoort. De lijn met MacKinnon, Mikko Rantanen en Gabriel Landeskog is tijdens de lopende winning streak al goed voor 38 punten. Alexander Kerfoot is nog zo’n handenbindertje. Dit kwartet heeft elk minimaal al 30 punten dit seizoen. Captain Gabriel Landeskog is met z’n 25 jaar de oudste, dus na het zuur van vorig jaar lijkt het zoet in rap tempo te komen voor de Avalanche-fans.

MUUR GENAAMD BERNIER

Dan hebben we het nog niet gehad over Jonathan Bernier. In Los Angeles zagen ze in de goalie hun sluitpost voor de toekomst, maar daar dacht Jonathan Quick heel anders over. Bernier ging zijn geluk elders beproeven, maar in Toronto kwam zijn talent er niet helemaal uit. In Denver laat Bernier de laatste weken zien waar hij toe in staat is. Nu Semyon Varlamov geblesseerd is, staat Bernier tussen de palen en hij stelt zijn club niet teleur.

De 29-jarige goalie speelde vanaf 31 december elke wedstrijd en kreeg tijdens de laatste acht wedstrijden slechts 11 goals tegen. Afgelopen donderdag werd Bernier geheel onverwacht nog de held tegen de San Jose Sharks. De Avs namen een comfortabele 4-0 voorsprong, maar hadden in de derde periode een uitmuntende Bernier nodig om de zege nog over de streep te trekken. Het was voor hem en de Avs de achtste op rij. Het dynamische trio van Colorado kwam in dit duel tot zeven punten. MacKinnon scoorde twee keer en Rantanen één keer.

De serie zal ongetwijfeld een keer eindigen, maar zaterdag tegen de New York Rangers ging Colorado vrolijk verder met het winnen van wedstrijden. Wie anders dan MacKinnon en Rantanen hielpen de Avalanche aan een 3-1 overwinning. De twee verzorgden de assist op de openingstreffer van Erik Johnson. Het doelpunt was kenmerkend voor deze Avalanche. Schiet de puck richting de vijandelijke goal en er zal iets goeds gebeuren. De Avs hebben al vaak gescoord op deze manier. MacKinnon en Rantanen wisten King Henrik ook zelf nog te verslaan. De Toronto Maple Leafs moeten maandag de volgende scalp worden voor de stuntploeg van coach Jared Bednar. Auston Matthews en de zijnen wisten zaterdag voor het eerst na vier nederlagen weer eens te winnen.


BRUINS KUNNEN LIGHTNING AL RUIKEN


De Baby Bruins van het begin van dit seizoen zijn tot wasdom gekomen. En heel snel ook. Het veldhospitaal in Boston is vrijwel leeggestroomd en de Bruins zijn in topvorm. De ploeg is de laatste maand bezig aan een zeer indrukwekkende serie. Niet elke wedstrijd wordt gewonnen, al scheelt dat niet veel, maar de Bruins pakken wel met de regelmaat van de klok punten. Tussen 16 december en 20 januari kwam Boston 16 keer in actie en in al deze wedstrijden werd minimaal één punt gepakt. Twaalf keer stapte de ploeg van coach Bruce Cassidy als winnaar van het ijs. We kunnen met een gerust hart de conclusie trekken dat de Bruins de jacht op de Lightning hebben ingezet en Kucherov en kornuiten al bijna te pakken hebben.

De goede vorm van de Bruins valt samen met het moment dat de Tampa Bay Lightning wat menselijke trekjes vertonen. Na de 5-1 pandoering tegen de Flames begon de beste ploeg in de NHL op 11 januari al niet lekker aan hun vrije week, maar de hervatting was ook niet om over naar huis te schrijven. De Vegas Golden Knights wonnen met 4-1 in Florida en dienden de Lightning hun vierde nederlaag in zes wedstrijden toe. Zaterdag verloor de Lightning met 5-2 in Minnesota en de voorsprong op de Bruins in de Metropolitan Division bedraagt nog maar drie punten. Voor het eerst dit seizoen verloren de Lightning drie wedstrijden op rij. Boston zelf won zaterdag voor de derde keer in acht dagen van de aartsrivaal uit Montreal.

MOOIE MIX

Boston lijkt over een ideale mix van routiniers en talenten te beschikken. Brad Marchand en Patrice Bergeron zijn nog altijd van levensbelang voor de Bruins, maar David Pastrnak, Danton Heinen en vooral Charlie McAvoy kunnen ze in Boston tegenwoordig ook wel om een boodschap sturen. Rookie McAvoy is uit de schaduw van leermeester Zdeno Chara gesprongen en staat al keurig op 25 punten. De 32-jarige Bergeron debuteerde in 2003 in de league en moest tot 2011 wachten op z’n eerste hattrick. Op 6 januari scoorde hij pas zijn tweede hattrick, maar toen had Bergeron de smaak te pakken. Afgelopen donderdag scoorde hij opnieuw drie keer tegen de Islanders.

Als er geen grote inzinking volgt, zullen de Bruins zich zonder al te veel problemen plaatsen voor de play-offs. Boston zal daarin weer een team zijn om rekening mee te houden, want deze ploeg beheerst eigenlijk alles. De Bruins hebben scorend vermogen, maar krijgen ook heel weinig goals tegen. De special teams vinden we ook terug in de bovenste regionen. Zowel de power play als de penalty kill staat op een prima zesde plek in de league. In Tuukka Rask en Anton Khudobin beschikken de Bruins ook nog eens over een prima tandem tussen de palen. De twee ervaren goalies hebben een gezamenlijk save percentage van .921.


NIEUWS:


DANIEL SPRONG VALT BUITEN DE BOOT

  • De Penguins hebben een roadtrip door Californië achter de rug. De titelverdediger won van de Kings, maar verloor in Anaheim en San Jose. Daniel Sprong kwam alleen tegen de Ducks in actie. De geboren Amsterdammer kreeg van coach Mike Sullivan slechts acht minuten om zich te bewijzen. De wedstrijden tegen de Kings en de Sharks bekeek Sprong vanuit de persruimte. De jonge Nederlander begon goed aan zijn tweede periode in de NHL, maar staat nu vier wedstrijden droog.

CRAWFORD MOGELIJK NIET MEER IN ACTIE DIT SEIZOEN

  • De Chicago Blackhawks moeten het de rest van dit seizoen mogelijk stellen zonder Corey Crawford. De goalie speelde zijn laatste wedstrijd op 23 december tegen de Devils. Crawford zou last hebben van duizeligheid. Hij liep dit mogelijk op in de wedstrijd tegen de Dallas Stars op 21 december. De goalie was toen betrokken bij een botsing. Jeff Glass en Anton Forsberg nemen de honneurs waar, maar missen de pure klasse die Crawford wel heeft.

SHATTENKIRK MOET TOEKIJKEN

  • De New York Rangers moeten het de komende tijd doen zonder Kevin Shattenkirk. De verdediger heeft een scheurtje in z’n meniscus en is voor onbepaalde tijd uit de roulatie. De voormalig speler van St. Louis en Washington kampte al vanaf het begin van dit seizoen met het ongemak, maar besloot zich nu te laten opereren. Shattenkirk noteerde vijf goals en 18 assists namens de Rangers dit seizoen en dat zijn geen cijfers die horen bij een speler van zijn statuur. De verdediger verwacht niet dat de operatie het einde van zijn seizoen betekent.

EDMONTON LANG ZONDER NUGENT-HOPKINS

  • Ryan Nugent-Hopkins is topschutter van de Oilers, maar de geplaagde ploeg moet de aanvaller de komende weken missen. De Oilers wonnen vorige week met 3-2 in Las Vegas, maar in de wedstrijd tegen de Golden Knights liep Nugent-Hopkins een ribblessure op die hem mogelijk zes weken aan de kant houdt. De 24-jarige center scoorde 16 keer dit seizoen.

GOLDEN KNIGHTS NEMEN KOPPOSITIE OVER

  • Wat betreft het aantal punten is de Tampa Bay Lightning niet langer de beste in de league. De Vegas Golden Knights hebben na 46 wedstrijden nu één punt meer dan de mannen uit Florida. De revelatie van het seizoen won zondag eenvoudig met 5-1 bij de Carolina Hurricanes en daarmee komen de Golden Knights op 66 punten.

Cover photo: John Leyba/The Denver Post

Reageer op dit artikel

Je mailadres komt niet op de site te staan.

Ook leuk om te lezen