NHL weekly: Centennial Classic en sterk Staaltje in Minnesota

Door
Senators vieren de 2-0 van Bobby Ryan (Francois Laplante/Freestyle Photo)

In Ottawa vierde de NHL dit weekend een mooi jubileum. Iets westelijker doet Eric Staal het uitstekend in Minnesota. Over de Buffalo Sabres zijn we wat minder enthousiast…


SENATORS REVANCHEREN ZICH IN NHL100 CLASSIC


Het is deze maand een eeuw geleden dat de eerste wedstrijd in de NHL werd gespeeld. De Ottawa Senators namen het destijds op tegen de Montreal Canadiens en niet geheel toevallig stonden deze clubs zaterdag ook tegenover elkaar op Lansdowne Park in het ijskoude Ottawa om dit jubileum van de league te vieren. Op 19 december 1917 trokken de Canadiens met 7-4 aan het langste eind en was Montreal-center Joe Malone de grote man met vijf doelpunten. Diezelfde Malone zette in dat eerste seizoen een record dat nog altijd stand houdt. In het seizoen dat 20 wedstrijden telde, scoorde Malone gemiddeld 2.2 doelpunten per duel.

Het was de eerste van drie wedstrijden die dit seizoen in de buitenlucht worden gespeeld. De wedstrijd van 2017 was minder doelpuntrijk dan het duel, dat een eeuw geleden aan de wieg stond van de NHL. De huidige Senators namen wraak voor de nederlaag die hun voorgangers leden. Uitgerekend Jean-Gabriel Pageau brak de ban in de tweede periode. De in Ottawa geboren winger opende de score en zette de kwakkelende Sens op een verdiende voorsprong.

PRICE IS RIGHT

Het was aan Carey Price te danken dat de wedstrijd nog lang een wedstrijd was. De goalie was weer eens de beste man een de kant van de Canadiens en stopte 35 schoten. Twee keer moest Price het antwoord schuldig blijven. De derde en laatste goal van de Sens was een empty-netter van Nate Thomson. De goalie zag dat zijn ploeggenoten er aanvallend nauwelijks aan te pas kwamen, maar dat overkomt Montreal wel vaker dit seizoen. De Senators daarentegen wilden voor het eerst sinds begin november wel weer eens twee wedstrijden op rij winnen. Nadat woensdag de Rangers al werden verslagen, moesten nu de Canadiens eraan geloven: 3-0.


STAAL IJZERSTERK IN MINNESOTA


Als 21-jarige broekie won Eric Staal in 2006, aan de hand van Rod Brind’Amour de Stanley Cup met de Carolina Hurricanes. Voor de center met Nederlandse roots was dat ook direct het hoogtepunt, al werd hij met Canada nog wel wereldkampioen en greep hij goud op de Spelen in 2010. Hij leek veroordeeld tot levenslang in het Hurricanes-shirt, maar via de New York Rangers kwam Eric Staal in 2016 bij de Minnesota Wild terecht.

In Carolina werden zijn cijfers er niet beter op (dat gold overigens ook voor zijn ploeggenoten) maar in St. Paul lijkt de inmiddels 33-jarige Staal begonnen aan zijn tweede jeugd.

Vorig jaar deed Staal het al naar behoren, maar nu ligt hij op koers voor zijn beste seizoen in jaren. Eén keer bereikte de center de magische grens van 100 punten en in dat jaar won hij ook de Stanley Cup. Dat aantal zal Staal in deze jaargang niet aantikken, maar een seizoen met ruim 60 punten ligt opnieuw binnen handbereik. Staal is momenteel topscorer van de Wild met 27 punten in 31 wedstrijden. Als hij in dit tempo doorgaat, komt de center uit op zo’n 70 punten.

MINNESOTA HERPAKT ZICH NA MATIGE START

Na de verrassende tweede plek in de Central Division vorig seizoen waren de verwachtingen hoog gespannen. Het postseason werd toen vooral gehaald dankzij die winning streak van 12 duels. Zo’n reeks overkomt een team als de Wild niet elk jaar, dus werd er meer stabiliteit gevraagd. Juist dat ontbrak er in de eerste weken van het seizoen een beetje aan. Minnesota won slechts vijf van de eerste 14 wedstrijden en raakte al snel achterop in de divisie. Inmiddels heeft de Wild de achtervolging ingezet en mede dankzij een uitstekende Eric Staal won de ploeg acht van de laatste twaalf wedstrijden.

Staal en consorten maakten het zichzelf niet gemakkelijk de afgelopen dagen. Zowel tegen de Ducks als tegen de Sharks werd in de derde periode een voorsprong weggegeven. Toch trok Minnesota beide duels in OT alsnog naar zich toe. Nadat hij drie wedstrijden droog had gestaan, liet Eric Staal zich in San Jose weer van z’n beste kant zien. Met twee goals en een assist hielp hij goalie Alex Stalock aan een 4-3 zege op diens voormalige werkgever. Devan Dubnyk raakte deze week geblesseerd, dus moet Stalock de komende weken aan de bak.

AAN AL HET GOEDE KOMT EEN EINDE

Ook tegen de Calgary Flames kon Minnesota het niet binnen 60 minuten beslissen. Pas in de shootout stelden de Wild de twee punten veilig. In de thuiswedstrijd tegen de Toronto Maple Leafs noteerde Stalock zijn eerste shutout van het seizoen. Mede dankzij een prachtige pass van Staal op Mickael Granlund won Minnesota voor de vierde keer op rij. In de Central Division schiet het nog niet zo op. Ook de Dallas Stars en Chicago Blackhawks zijn bezig aan een goede serie, waardoor Minnesota voorlopig zesde blijft in de divisie.

Zaterdag kwam er een einde aan de mooie reeks van de Wild. In eigen huis werd Minnesota geklopt door de Edmonton Oilers, die weer over goalie Cam Talbot konden beschikken. Matt Dumba wachtte dit keer eens niet met zijn goals tot de verlenging was aangebroken, maar z’n twee treffers waren niet genoeg voor de vijfde zege op rij. De tweede was op aangeven van Eric Staal. De Oilers vertrokken met een 3-2 overwinning en twee belangrijke punten uit St. Paul.

Diezelfde Dumba wist ook zondag tegen de Blackhawks het net weer te vinden, maar tegen de rivaal uit de Central Division ging het opnieuw mis voor de Wild. Patrick Kane leidde de Blackhawks met twee goals naar een 4-1 overwinning.


SABRES KUNNEN DE JUISTE KNOP NIET VINDEN


In de jaren negentig waren de Buffalo Sabres een vaste klant in de play-offs. De Sabres waren eigenlijk een modelclub in de NHL. In 1999 was Buffalo dichtbij de ultieme beloning, maar de Dallas Stars bleken in de Stanley Cup-finale net een maatje te groot. In het decennium dat volgde, brokkelde de heerschappij van de Sabres al wat af, maar slechts weinig fans zullen toen gedacht hebben dat hun favoriete club het lachertje van de league zou worden. De laatste jaren zitten de Sabres vast in een tunnel waar maar geen einde aan lijkt te komen. Het spreekwoordelijke licht is ook nog niet in zicht. Nog lang niet zelfs.

WARRIG BELEID

Ruim 14 jaar zwaaide Lindy Ruff de scepter in Buffalo, maar de coach kon de Sabres nooit de hoofdprijs bezorgen. Na zijn vertrek in 2012 is het echter keihard bergafwaarts gegaan. Defensief is het al jaren een zooitje in Buffalo en dit seizoen vormt daarop geen uitzondering. De complete fanbase kijkt naar Jack Eichel, maar vergeten dat de Amerikaan pas 21 is en in zijn eentje dit zinkende schip niet zomaar vlot kan trekken. Evander Kane is in de eerste maanden van dit seizoen een zeldzaam lichtpuntje, maar de vraag is of de 26-jarige winger de jaarwisseling haalt als speler van de Sabres.

De Sabres zijn bezig met een rebuild, terwijl de vorige nooit is afgemaakt. Of misschien wel niet eens is begonnen. Jason Botterill, de huidige general manager, moet bouwen op de puinhopen die zijn voorganger heeft achtergelaten. Tim Murray had in 2014 grootse plannen met de franchise, maar daar kwam helemaal niets van terecht.

Botterill begon deze zomer aan zijn monsterklus en probeerde met ervaren krachten als Jason Pominville en Marco Scandella te redden wat er te redden viel. De Sabres zijn echter te afhankelijk van Eichel en Kane. Kyle Okposo werd voor veel geld binnengehaald, maar zonder John Tavares aan z’n zijde is Okposo niet de topper waarop Buffalo heeft ingezet.

VIZIER NIET OP SCHERP

Als je niet scoort, dan wordt het lastig om te winnen. De Sabres kunnen daar over meepraten. Slechts 72 keer verdween een puck in de vijandelijk goal. Het gemiddelde in de league ligt op 95 goals, dus daar zit Buffalo heel ver onder. Het is niet zo dat de Sabres het niet proberen. Wat betreft het aantal schoten op goal is het team van Phil Housley een keurige middenmoter.

Het ontbreekt de Sabres gewoonweg ook aan stootkracht. Slechts zeven spelers hebben meer dan twee goals en alleen Evander Kane en Jack Eichel hebben meer dan tien doelpunten gescoord. Ter vergelijking: de Arizona Coyotes hebben elf spelers met drie goals of meer.

GEDULD IS EEN SCHONE ZAAK…

De organisatie en de fans zullen geduldig moeten zijn. Ook met de talentvolle Evan Rodrigues. Ondanks dat het een tuchtiging is om naar deze Sabres te kijken, blijven de fans de club redelijk trouw. Af en toe worden ze beloond en mogen ze een overwinning vieren, zoals vorige week op de Senators. Al is dat niet echt een grote prestatie gezien de vorm waarin Ottawa verkeerde.

Buffalo won dinsdag met 3-2, maar dat was pas de tweede overwinning in acht wedstrijden. Een paar dagen later profiteerden de Sabres niet van de fouten die de Philadelphia Flyers maakten. De ploeg die een paar weken geleden nog als een dood vogeltje op het ijs stond, won voor de vijfde keer op rij: 2-1.

Op zo’n ommekeer zullen ze ook in Buffalo hopen, maar in het geval van de Sabres is hoop vooral een uitgestelde teleurstelling. Tegen de Carolina Hurricanes was het weer veel van hetzelfde. Veel schoten op goal, maar geen winst. Toch zal vrijdag 15 december 2017, de dag waarop deze wedstrijd gespeeld werd, in huize Eichel een speciaal plekje krijgen.

Voor het eerst in zijn NHL-carrière scoorde Jack Eichel een hattrick. Twee van de drie goals scoorde hij zelfs binnen tien seconden van elkaar. Dit huzarenstukje leverde Buffalo slechts één punt op, want de Hurricanes vertrokken na OT met een 5-4 overwinning.


KORT NIEUWS


NOG MEER BLESSURELEED BLUES

  • Vorige week raakten de St. Louis Blues Jaden Schwartz al kwijt en tot overmaat van ramp is ook Alex Pietrangelo een paar weken uit de roulatie. De 28-jarige captain kampt met een voetblessure en heeft waarschijnlijk zijn laatste wedstrijd van dit kalenderjaar gespeeld. Pietrangelo is met 23 punten één van de sterkhouders in de lineup.

SPRONG ON FIRE

  • Daniel Sprong heeft een lekkere week achter de rug. De geboren Amsterdammer scoorde twee keer voor de Wilkes-Barre/Scranton Penguins in de met 6-3 gewonnen wedstrijd tegen de Springfield Thunderbirds. Afgelopen vrijdag kon een goal van Sprong niet voorkomen dat de WBS Penguins met 7-3 onderuit gingen tegen de Hartford Wolfpack. In z’n 25 wedstrijden in de AHL heeft Sprong dit seizoen 15 keer gescoord.

SUBBAN VERRAST NILSSON

  • Dat P.K. Subban een aardig schot heeft, zal bij de meeste goalies wel bekend zijn. De verdediger van Nashville schiet graag en goed op het vijandelijke doel, maar toch wist Subban Canucks-goalie Anders Nilsson nog te verrassen…

MILESTONES VOOR LUNDQVIST EN MARLEAU

  • King Henrik heeft weer een mooie mijlpaal te pakken. Zijn Rangers verloren vorige week met 3-2 van de Senators, maar de Zweed passeerde de grens van 20.000 saves in de NHL. Lundqvist is pas de 15e goalie in de historie van de NHL die deze mijlpaal bereikt.

  • Ook Patrick Marleau is een milestone rijker. De 38-jarige Maple Leaf was vorige week tegen de Flyers trefzeker en voor Marleau was dat het 1100e punt in zijn carrière. Met dat aantal staat de Canadees nu 60e op All-Time topscorerslijst van de NHL.

TORTS HOUDT HET KORT

  • Met Sergei Bobrovsky tussen de palen zijn de Columbus Blue Jackets het niet gewend om dik te verliezen. Tegen de Edmonton Oilers had het team een complete offday en ging thuis hard onderuit: 7-2. Coach John Tortorella zit doorgaans niet om een woordje verlegen, maar hield het na afloop kort…

Cover Photo: Sporting News

Reageer op dit artikel

Je mailadres komt niet op de site te staan.

Ook leuk om te lezen