MLB commissioner: “Weg met de shift!”

Door


De MLB heeft sinds zondag een nieuwe commissioner. In bovenstaand interview hoor je Rob Manfred, onder andere bekend als aanklager in de Biogenesis-zaak (schorsing van o.a. A-Rod), een aantal interessante dingen zeggen. Zo lijkt hij volledig te vertrouwen in de werking van instant replay en zelfs bereid te zijn om het gebruik hiervan te intensiveren. Ook zal hij er alles aan doen om het tempo van het spel omhoog te gooien om zo de duur van wedstrijden in te korten. Zijn meest interessante opmerking ging echter over de defensive shifts.

Shift
Je ziet het de laatste jaren steeds vaker, de shift. Bij een defensive shift verschuiven de infielders van hun verdedigende positie. Dit doen zij alleen bij slagmensen van wie uit de statistieken blijkt dat zij pull hitters zijn. Pull hitters zijn slagmensen die de bal over het algemeen naar dezelfde kant van het veld slaan als de kant van de thuisplaat waaraan zij staan. Dat klinkt ingewikkelder dan het is, maar voor linkshandige slagmensen is het natuurlijker om naar het rechtsveld te slaan en voor rechtshandige slagmensen is dat precies andersom.

World Series: Philadelphia Phillies v Tampa Bay Rays, Game 2
Om te voorkomen dat een pull hitter de bal tussen de twee infielders aan zijn favoriete kant van het veld heen pullt, zet een coach bij een shift een derde infielder aan die kant van het veld. Shifts worden het meest gebruikt op linkshandige slagmensen, omdat zij vaker pull hitters zijn dan hun rechtshandige teamgenoten. Op de foto hierboven zie je een voorbeeld van een shift. Dit zijn de Tampa Bay Rays in Game 2 van de World Series van 2008. De Rays, onder leiding van Joe Maddon, waren voorlopers op het gebied van shifts en deze shift hierboven was een van de eersten ooit in de World Series.

Je ziet hier eerste honkman Carlos Pena op zijn eigen positie spelen, tweede honkman Akinori Iwamura staat hier op de grasrand, iets meer naar het eerste honk geschoven en korte stop Jason Bartlett is doorgeschoven naar de tweede honk positie. Derde honkman Evan Longoria is de enige die nog aan de andere kant van het infield staat en zelfs hij is erg ver doorgeschoven richting het tweede honk. Tegenwoordig zien we voor power hitters vaak shifts waarbij de tweede honkman en de korte stop hun eigen plek behouden en de derde honkman helemaal naar het gras in het rechtsveld verplaatst is. En het kan nog gekker:

Effectief?
Nu lijkt commissioner Manfred van plan te zijn om de shift te verbieden. Waarom? Hij vindt dat er een gebrek aan offensieve kracht heerst in de MLB. Het doel van de shift is duidelijk: honkslagen wegpakken van pull hitters en zelfs het preventeren van tegengescoorde runs. En dat lukt regelmatig. Dat is ook de reden dat we de shift de laatste jaren in aantal gigantisch zien toenemen. Het Bill James Handbook 2015 moet nog uitkomen, maar op zijn website geeft uberstatisticus Bill James alvast een preview op een van de belangrijkste onderdelen uit het boek: de shift.

Allereerst over de toename van het aantal shifts per seizoen:

MLB Shifts by Season
Year Number of Shifts
2010 2,464
2011 2,357
2012 4,577
2013 8,180
2014 13,296

Steeds meer teams zijn gaan geloven in de shift. Zagen we eerst alleen nog de Tampa Bay Rays shiften? Nu zijn zelfs de meest ouderwetse teams al aan het shiften en dat zal niet zonder reden zijn. Het aantal shifts is niet voor niets in de laatste vijf seizoenen bijna vervijfvoudigd. Teams hebben er baat bij en slagmensen presteren minder. Als we echter kijken naar het aantal punten dat ermee wordt voorkomen, kunnen we stellen dat het onzin is om de shift volledig af te schaffen.

MLB Shifts by Season
Year Number of Shifts Shift Runs Saved
2010 2,464 36
2011 2,357 42
2012 4,577 76
2013 8,180 135
2014 13,296 195

Het moge duidelijk zijn. Hoe vaker er geshift wordt, hoe meer runs tegengehouden kunnen worden. Maar moeten we voor 195 runs per seizoen (gemiddeld per team iets meer dan 6 per seizoen) de shift afschaffen? Dat is natuurlijk onzin! Slagmensen zullen zich moeten aanpassen. Je kunt als slagman redelijk simpel onder de shift vandaan komen. Beating the shift noemen ze het in Amerika en dat kan op drie manieren. De moeilijkste manier voor pull hitters is leren naar alle velden te slaan. Als alle infielders aan de ene kant van het veld staan, zal je toch een keer moeten proberen de andere kant op te slaan. Er zijn nog twee andere manieren om de shift te verslaan:

De boodschap van teams en journalisten aan het adres van de nieuwe commissioner was de afgelopen dagen dan ook duidelijk: verbied de shift niet!

Foto: Getty Images

Ook leuk om te lezen